Facebook宣布开源无线设备 打造全新5G世界

2016年02月23日 作者:蓝小喵儿

2月23日,据连线杂志报道,一年前,当马克.扎克伯格(Mark Zuckerberg)出现在巴塞罗那移动世界大会上时,他将Facebook描述为全球无线运营商的朋友,而非敌人。的确,Facebook正制造无人机、卫星以及激光等设备,将它们作为向世界上无法联网的人提供无线网络服务的途径。

这看起来就像Facebook在与移动运营商展开竞争。但扎克伯格坚持称,这个领域的真正领导者是无线运营商,也就是Verizon、AT&T、德国电信以及沃达丰等公司,他们长期为我们的手机和平板电脑提供无线服务。扎克伯格说:“不要忽视这样的事实:驱动我们移动网络革命的真正公司是电信运营商。”

对于有些人来说,扎克伯格的发言似乎显得有点儿虚伪,毕竟Facebook正推出各种互联网应用,包括Facebook Messenger、WhatsApp、Free Basics及其为发展中世界开发的互联网服务,它们似乎正对移动运营商产生影响。这些应用提供诸如免费短信、免费通话服务,实际上正破坏移动运营商产生大量收入的业务。

但是12个月后,随着扎克伯格第二次出现在移动世界大会上,Facebook已经证明其是移动界朋友的事实。今天,Facebook公布新的项目,不仅可加速驱动移动网络技术进步,也可与全球电信运营商免费分享其成就。与德国最大无线运营商德国电信公司、韩国最大无线运营商SK Telecom、全球运营商网络硬件供应商Nokia Networks一起,Facebook计划制造更多新产品,包括全新无线电台(手机之间传输无线信号的硬件设备)、新的光纤设备(在电台之间传输数据的硬件)。Facebook还称,他们将“开源”其设计,以便于所有无线运营商都能使用。

Facebook希望此举能够促使更好的无线网络诞生,无线网络将可以支持我们在手机上冲浪,从听音乐、看视频到在虚拟现实世界中潜水等。

Facebook工程副总裁杰伊.帕里克(Jay Parikh)表示,这些真实的身临其境的体验即将到来。它们不仅将为电信运营商带来好处,Facebook也将从中受益。Facebook希望确保这些电信运营商能够提供所有视频和虚拟现实内容,而这些内容即将在Facebook上出现。

帕里克负责其所谓的电信基础设施项目(Telecom Infra Project,简称TIP)。这个创意与Facebook的另一个开创性努力相呼应,即开放计算项目(Open Compute Project)。在开放计算项目中,Facebook大力改造其庞大计算机数据中心的硬件设施,以驱动现代互联网服务,然后与任何人免费分享其设计,在这个过程中颠覆传统服务器和网络行业。有了TIP,Facebook有望对数据中心外部的电信硬件设施做同样的改造。

这可能涉及到无人机和激光技术,它们已经在Facebook旗下Connectivity Lab研发,为发展中世界提供互联网接入服务。但是TIP也会扩展移动网络的范围,从大量充当网络中心的基站到向用户智能手机传送数据的无线电台等。1月末时,Facebook曾在开放计算机项目内启动新的努力,寻求帮助电信公司改善他们数据中心内部的硬件设施。现在,Facebook想要帮助他们的改善其余网络硬件,以帮助他们以更快速度扩展和增强网络。

对于德国电信公司负责IP与固定接入架构副总裁亚历克斯.克劳博格(Axel Clauberg)来说,这个项目意义非凡,它同时令Facebook和电信公司受益。他说:“我们认为促使互联网流量呈现指数级增长需要新的方法,而开放计算机项目已经证明,开放硬件规格与活跃社区相结合,可以对效率和成本产生积极影响。TIP将对所有互联网领域产生同样的触发作用。”

像诺基亚一样,爱立信公司也制造了很多数据中心之外使用的电信设备。其技术策略师埃里克.埃库登(Erik Ekudden)也看到了这一基本理念的巨大潜力。他说,Facebook等公司从数据中心获得的经验可以帮助电信公司改善移动网络。

让所有公司都参与到这个项目中来,对Facebook来说有意义吗?长期以来,Facebook就致力于开发新的电信技术。经过多年尝试,Facebook已经了解如何推动硬件市场迈向新的方向。在过去几年中,随着Facebook网络帝国的迅速扩张,该公司工程师意识到,他们需要新的方式建设这个帝国。他们不能使用戴尔、惠普以及思科等传统供应商提供的传统硬件,因为它们过于昂贵和复杂,难以大规模地操作。

为此,他们建立了更廉价、更精简、更有延展性的体系,包括计算机服务器、数据储存设备以及网络交换机。他们的基本思路就是通过小型、廉价设备建立庞大网络,它应该可以轻松编程,并容易替换。

为了建造类似的庞大帝国,谷歌也在自己设计硬件。但是Facebook更进一步,通过开放计算机项目,Facebook开源其设备,并鼓励其他人照做。结果,一个针对数据中心硬件设施的全新市场诞生。像苹果、Rackspace以及Fidelity等拥有庞大在线业务的公司,突然参与到硬件设计中来,以便更好地适应自己的需求。

许多硬件厂商支持这些设计,并将它们转化为商用设备,以便让他们有更多选择。苹果、微软以及Rackspace等科技巨头都参与到开放计算机项目中来,还有高盛、美国银行以及Fidelity等金融巨头,他们都在寻找简化和改善数据中心硬件的类似方式。

大约2年前,在与扎克伯格在Facebook总部举行会议时,帕里克建议公司对电信硬件做出同样改进。Facebook希望电信公司能够以更快的速度改进其网络基础设施,帕里克看到鼓励这种趋势的最佳方式。他回忆说:“我们有开放计算机项目,它让我明白,电信公司可能面临同样的问题,甚至比我们的问题严重20倍。他们的选择更少,网络更加昂贵,也更难部署和操作。”

但是创意往往需要多年的孕育。2014年3月份,Facebook成立Connectivity Lab,由耶尔.马奎尔(Yael Maguire)负责。马奎尔此前曾负责公司开放计算机项目的大部分工作,新实验室的目标是建立更广泛的技术,可以向全球偏远地区提供网络服务。类似谷歌,Facebook也制造围绕地球运行的卫星、可漂浮在对流层的无人机、可在网络中心之间传输数据的激光等。

当我们与帕里克讨论这些努力时,我们问及开放计算机项目是否将成为Facebook开发无人机、卫星以及激光等共同模式,他给出肯定答复,并称:“在向全球50亿人提供网络服务时,我们学到的很多经验可帮助我们保持正确心态。”他称,Facebook可能在无人机设计方面保持开源。换句话说,任何在Connectivity Lab中研发的技术都可以应用到TIP中,这意味着它们将保持开源,包括无人机、激光以及其他设备。马奎尔说:“Connectivity Lab的技术产生影响的唯一方式,就是我们是否选择开放它。”

与此同时,TIP也将探索推动美国和欧洲采用5G技术。帕里克说:“有了新技术,我们可能不需要10年时间就可以升级你的网络。”而在发展中世界,帕里克希望取代网速更慢的2G网络。帕里克表示,这个项目可探索新的无线电技术,比如连续发明家史蒂夫.帕尔曼(Steve Perlman)开发的pCell技术,据说可帮助无线网速提升1000倍。

但在此前,帕尔曼似乎不太幸运,未能将其技术推荐给大牌电信公司采用。可是主流硬件厂商Nokia Networks开始支持pCell技术。这个项目不仅包括Facebook和电信公司,还有已经在制造电信硬件产品的公司,芯片制造商英特尔也是项目的创始成员。但是爱立信和华为等电信供应商没有加入,毕竟他们主要依赖出售专利设备赚钱。

当然,也并非所有电信公司都希望Facebook干预他们的业务。Facebook的Free Basics受到很多批评,许多人称Facebook不该进行盲目假设,认为世界其他地方无法开发本地网络技术。

德国电信公司的克劳博格表示:“我们期望出现数据中心类似的改变,尽管这会影响现有玩家,但也会创造巨大机遇。”克劳博格认为,电信公司和为电信公司制造硬件的公司都将迎来巨大机遇。但是对于我们其他人来说,这也是个机会。如果无线网络变得更好,毕竟作为消费者的我们才是最终受益者。

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